Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es keine Spur von den 20.000, die in der Schlacht von Waterloo starben. Jetzt ist klar: Ihre Knochen wurden für die Zuckergewinnung gemahlen.

Für diejenigen, die bei Waterloo gefallen sind, wurde das Versprechen des “süßen Todes für das Vaterland” auf verräterische Weise erfüllt. Im Juni 1815 wurde Napoleon Bonaparte, Frankreichs Eroberer, in einer letzten Schlacht gegen die Armeen von Großbritannien und Preußen besiegt, wobei mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde auf den Feldern südlich von Brüssel starben. Ihre letzte Ruhestätte fanden die Toten jedoch nicht auf Friedhöfen, sondern in den Fabriken der aufstrebenden europäischen Zuckerindustrie.

Waterloo Bone Shop

Es wurde lange angenommen, dass Waterloos Knochen in den 1820er Jahren exhumiert, nach England verschifft, zu Knochenpulver zermahlen und als Dünger auf den Feldern ausgebracht wurden. Wie die „Frankfurter Allgemeine Zeitung“ (FAZ) berichtet, hat nun ein Team aus drei Historikern entscheidende Hinweise auf die Wahrheit gefunden. Sie hat einen Forschungsbericht, den Bernard Wilkin, Robin Shaffer und Tony Pollard am Donnerstag präsentieren wollen. Dementsprechend begann das Geschäft mit den Toten in Waterloo etwa 20 Jahre nach dem Krieg.

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Seit 1834 werden in den Stadtarchiven von Braine-l’Alleud und Plansenoit unerlaubte Ausgrabungen von Knochen in Massengräbern verzeichnet, so der Belgier Wilkin, dessen Vorfahren Bauern in der Region waren. Der Bürgermeister von Braine-l’Alleud wies in einer Proklamation darauf hin, dass die Störung der Totenruhe mit “Gefängnis von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Geldstrafe von zehn bis 200 Franken” geahndet werde. Doch das half nicht, wie weitere Erkenntnisse der Forscher zeigen.

Zuckerrüben verdrängen Kartoffeln und Getreide

So zitieren die Forscher aus einem Artikel in „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, in dem einer Gruppe von Industriellen die Erlaubnis erteilt wurde, auf dem Schlachtfeld zu graben, „um die Knochen der tapferen Toten auf dem Feld zu finden“, um sie zu entfernen Ehrenlüge Knochenbrühe zu machen Schon 1830 schrieb der deutsche Geologe Carl von Leonhard in einem Brief über seinen Besuch auf dem Gut La Haye Sainte, das während des Krieges von 400 deutschen Soldaten bewacht wurde.

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Nun fand von Leonhard „mächtige Berge von Pferdeknochen“ und „tiefe Gruben voller Menschen und Tiere“. Einer der Arbeiter lobte besonders die „Knochen der Grenadiere der Garde“, weil sie „den von Pferden ebenbürtig“ seien, schrieb von Leonhardt.

Tatsächlich wollten lokale Würdenträger das Geschäft nicht stoppen, schreiben die Forscher: Mit mindestens 1,7 Millionen Kilogramm Knochen könne ein “kleines Vermögen” gemacht werden. Denn um 1833 begann die Zuckerindustrie in Belgien und anderen Teilen Europas zu steigen. Infolgedessen verdrängten Zuckerrüben vor allem in der Region Waterloo Kartoffeln und Getreide von den Feldern. Für den Betelnussanbau mussten die Bauern den Boden jedoch tiefer pflügen als andere Feldfrüchte. Dabei seien sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber gestoßen, erklären die Forscher.

“Entdeckung ist sehr wichtig”

Nicht nur in Belgien begehrten die aufstrebenden Zuckerfabriken Menschen- und Tierknochen. Zu Knochenbrühe gemahlen dient das organische Material dazu, den Zucker zu filtern und dadurch seine Farbe zu verändern. Ein zeitgenössischer Politiker schätzte den Kochbedarf auf ein Drittel des produzierten Zuckers. Ein weiteres Indiz für einträgliche Geschäfte ist die 1834 vom belgischen Parlament beschlossene Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen.

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Unter Historikern dürften die Erkenntnisse von Wilkin, Shaffer und Pollard Aufsehen erregen. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie unsere bisherigen Informationen komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteran der FAZ. Es war ein Betrug des Trios. Die Autoren selbst sind in ihrem Zeiturteil gleichgültig: Schließlich ging es den Menschen darum, mit dem Knochengeschäft ihren Alltag zu verbessern. Vor allem für den Belgier Bernard Wilk bleibt die Freude an der Lösung des Rätsels.

Wilkin sagte der Zeitung, er könne nicht glauben, was sie herausfanden: „Eine Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.“ Dies war möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor für andere Forscher nicht zugänglich waren. Gemeindearchive befinden sich beispielsweise in keiner digitalen Datenbank. Wer nicht wie er im belgischen Staatsarchiv arbeitete, hatte keine Chance, die Berichte zu finden. Außerdem muss man ein paar Sprachen sprechen, um alle Hinweise aufzugreifen, sagt Wilkin.

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